LES ESPÈCES SAUVAGES `` OUBLIÉES '' QUI PEUVENT ÉCONOMISER LE CAFÉ DU CHANGEMENT CLIMATIQUE

Si vous ne connaissez pas le Cirad, c'est l'organisation française de recherche agronomique et de coopération internationale qui œuvre pour le développement durable des régions tropicales et méditerranéennes.

Pour cette recherche, le Cirad s'est associé aux Royal Botanical Gardens, Kew au Royaume-Uni. Kew est bien connu pour ses jardins incroyables ouverts au public, mais le rôle qu'ils jouent en tant qu'énorme banque de semences et leurs installations de recherche scientifique est un peu moins connu. La collection de Kew abrite plus de 8,5 millions d'articles et leurs scientifiques se consultent sur des projets dans le monde.

CIRAD explique comment le secteur du café peut se tourner vers les espèces de café sauvage «oubliées» pour atténuer l'impact mondial du changement climatique

Partout dans le monde, des millions d'agriculteurs tirent un revenu de la production de café. Entre 2016 et 2020, la consommation mondiale de café a augmenté de 158,77 millions de sacs de 60 kg pour atteindre un total de 167,59 millions.

Cependant, malgré cette ampleur, le changement climatique constitue une menace importante pour les producteurs de café du monde entier. Cela pourrait à son tour modifier la façon dont les gens cultivent, torréfient, brassent et consomment le café partout dans le monde. D'ici 2050, les scientifiques prévoient que jusqu'à 60% des terres utilisées pour la culture du café pourraient être affectées par le changement climatique.

Benoît Bertrand est directeur adjoint du Cirad. Il explique que l'organisation travaille au développement durable du «Sud global», qui se concentre sur des questions telles que l'insécurité alimentaire et le changement climatique. 

L'objectif primordial du Cirad, dit-il, est d'améliorer la diversité et de protéger les espèces d'arabica et de robusta des augmentations de température et des sécheresses à l'avenir.

L'une des initiatives du Cirad les a amenés à s'associer au Royal Botanic Gardens de Kew au Royaume-Uni pour identifier des espèces de café sauvage susceptibles de s'adapter au changement climatique.

Même si l'arabica et le robusta représentent plus de 99% de toute la production de café, plus de 120 autres espèces ont été identifiées dans le genre Coffea.

En explorant le potentiel que ces espèces peuvent avoir pour une croissance, une production et une consommation mondiale à plus grande échelle, nous pourrions à notre tour améliorer la résilience à long terme de la chaîne d'approvisionnement du café et la protéger contre le changement climatique.

Benoît explique que le Cirad s'est concentré sur trois espèces différentes de Coffea, toutes relativement inconnues. 

Les trois espèces relativement inconnues

Le premier est Coffea stenophylla. Benoît dit: «Stenophylla [est originaire] de Côte d'Ivoire et de Sierra Leone, où les climats sont plus chauds que [là où] l'Arabica [pousse].

C. stenophylla G. Don_Côte d'Ivoire (© E. Couturon, IRD)

«Stenophylla a été commercialisé il y a un siècle, mais la production était limitée. L'espèce a été [ignorée] par les sélectionneurs et les agronomes pour des raisons inconnues. cependant, sources antérieures à 1920 prétendent que sa qualité est «exceptionnelle».

Les plantes de Stenophylla portent des cerises noires et peuvent atteindre jusqu'à six mètres de hauteur, mais l'espèce est menacée d'extinction. Il apparaît sur le Liste rouge des espèces menacées, qui est compilé par l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN).

«Sténophylla est en train de disparaître», explique Benoît. «Mais l'IRD et le Cirad ont quelques plantes dans une collection à la Réunion, [une île située] dans l'océan Indien, à l'est de Madagascar.

Selon lui, le Centre de Ressources Biologiques de Coffea détient «plus de 35 espèces en conservation» à la Réunion et en cryoconservation à Montpellier, en France. 

La deuxième espèce choisie par le Cirad est Coffea brevipes. «Nous ne savons pas [beaucoup de] brevipes», dit-il. «Les botanistes ont collecté cette espèce, [mais] il y a peu [de recherche] sur les possibilités de culture et son utilisation potentielle dans les programmes de sélection.

C. brevipes Hiern_Cameroon (© E. Couturon, IRD)

Il [originaire] d'Afrique de l'Ouest, poussant entre 500 et 1 450 mètres d'altitude

La dernière espèce est Coffea congensis, qui a été trouvée à l'origine en RDC. Il dit que cette espèce peut atteindre sept mètres de haut. «[Nous savons déjà que] vous pouvez croiser congensis avec canephora (robusta) pour obtenir des graines et de nouveaux hybrides», explique Benoît.

C. congensis A.Froehner_Cameroun (© E. Couturon, IRD)

Congensis a un rendement plus faible que les plantes robusta, mais un profil de saveur plus souhaitable, selon une revue brésilienne publiée en 1979.

Cependant, il est important de noter qu'à cette époque, les tests sensoriels étaient considérablement moins rigoureux que ceux qui sont effectués aujourd'hui, et les juges n'étaient pas aussi bien formés. Il est donc nécessaire de procéder à une autre analyse sensorielle selon des normes modernes plus strictes.

DÉGUSTATION DE L'INCONNU

Le 10 décembre 2020, 15 experts de l'industrie du café se sont réunis au laboratoire d'analyse sensorielle du Cirad à Montpellier, en France, avec quatre autres participants virtuels de Suisse, des Pays-Bas et de Belgique. 

Groupe en fin d'expérimentation_Montpellier (© Cirad)

Les dégustateurs (d'entreprises telles que Jacobs Douwe Egberts, Nespresso, Starbucks, Supremo, l'Arbre à Café, La Claque et Belco) se sont concentrés sur le profil sensoriel des trois espèces de café sauvage, stenophylla, brevipes et congensis. La dégustation de ces espèces ensemble était une première mondiale.

«Ces espèces représentent trois écotypes distincts et leur [capacité à s'adapter à] des climats et des sols différents», explique Benoît. «Ils représentent trois espèces avec différents types d'adaptation… et [cela montre que] la consommation de ces cafés est possible.»

Malgré le manque de recherche sur les profils sensoriels de ces trois espèces de café, Benoît dit qu'il existe des preuves locales de consommation: «Les [locaux] consomment les fruits de [brevipes ou congensis] parce qu'ils [sont sucrés].

Cependant, il note que l'objectif de la dégustation du Cirad était de décider si ces trois espèces ont un potentiel quelconque auprès des consommateurs mondiaux.

Lors du test, les cafés ont été torréfiés et préparés au laboratoire du Cirad sur trois profils différents pour tester une gamme complète d'arômes et de saveurs. La dégustation s'est déroulée à l'aveugle, selon un protocole strict, et a même utilisé un éclairage rouge pour «neutraliser» les couleurs du café et l'empêcher d'affecter la saveur.

DES RÉSULTATS PROMETTEURS POUR L'AVENIR

L'analyse complète des résultats sensoriels sera publiée dans les mois à venir, mais la dégustation a été décrite comme un Moment «historique» avec des résultats «prometteurs» et «étonnants».

Les classeurs Q et les torréfacteurs ont identifié des notes de fleur de sureau et de litchi dans l'une des espèces, ce qui a souligné un certain potentiel pour le marché des spécialités. De même, les importateurs ont affirmé que l'espèce possédait toutes les qualités nécessaires pour être commercialisée au niveau mondial.

Ces trois espèces pourraient également être cultivées indépendamment - ce qui signifie qu'elles n'auraient pas nécessairement besoin d'être combinées avec de l'arabica ou du robusta.

Cependant, il est important de noter que l'introduction d'une nouvelle espèce sur le marché mondial du café serait une entreprise colossale, et impliquerait probablement une quantité importante de recherche pour garantir que le café en question offre des rendements élevés et une bonne qualité.

Après cela, les importateurs et les torréfacteurs doivent être prêts à acheter, torréfier et vendre les espèces; en outre, les consommateurs doivent être prêts à les essayer.

Sur la base de l'analyse complète de la dégustation, Benoît affirme que le Cirad pourrait également envisager de croiser Coffea congensis ou Coffea brevipes avec robusta pour créer des cultivars à plus haut rendement avec une qualité de tasse améliorée afin de créer une plante résistante et rustique qui répond à la demande des consommateurs.

Jusqu'à présent, cependant, il dit que la recherche est encourageante. «[L'année dernière], Aaron Davis a publié un papier sur les qualités et les possibilités de cultiver [stenophylla] », dit-il.

Si la qualité de stenophylla s'avère positive, cette espèce pourrait être cultivée directement (dans des environnements appropriés) car elle a un rendement naturellement élevé.

Inversement, Coffea congensis a la capacité de résister à des niveaux accrus de précipitations. «Congensis vient du Congo et pousse naturellement près des rivières… les racines de la plante poussent souvent dans l'eau», explique Benoît. «Cela pourrait être intéressant [et utile] dans des conditions où il y a [de fortes pluies].»

Comme on estime que les petits exploitants sont responsables de 70 à 80% de la production mondiale de café, cette information sera la bienvenue pour beaucoup. Le changement climatique oblige déjà les agriculteurs à planter de plus en plus haut à la recherche de températures optimales et plus fraîches pour la production d'arabica. En outre, l'infrastructure limitée à laquelle de nombreux producteurs ont accès signifie qu'il y a peu d'opportunités ou de capacités pour déplacer leurs plants de café.

Nous [devons] construire une nouvelle chaîne de valeur, collectivement. Nous voulons [diversifier le café] pour lui donner plus de valeur. Pour le secteur du café de spécialité, cela signifie [mettre l'accent sur] la qualité… mais pour les agriculteurs, cela signifie s'adapter au changement climatique. - Benoît. Bertrand

Auteur

  • Nick Baskett est le rédacteur en chef de Bartalks. Il est titulaire d'un diplôme du Financial Times en tant que directeur non exécutif et travaille comme consultant dans plusieurs secteurs. Nick a possédé plusieurs entreprises, dont un restaurant et un café primés en Macédoine du Nord.

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