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LE CACAO A-T-IL UNE CHANCE AU CAMBODGE ?

Le moine capucin portugais António da Madalena tira d'un coup sec le cordon de sa robe brune qui s'était coincé derrière une grosse branche. La sueur coulait de son front, mais il continua.

Il voulait savoir si les histoires des habitants étaient vraies. A travers l'épaisse végétation de la jungle cambodgienne, il voyait à peine quelques mètres plus loin. Mais lorsqu'un de ses guides a coupé les feuilles d'un bananier, le miracle s'est projeté sur sa rétine.

C'était l'année du Seigneur 1586 et António fut le premier Occidental à admirer de ses propres yeux le plus grand complexe de temples du monde, Angkor Wat.

Angkor Vat et Cambodge

Aujourd'hui, des millions de personnes visitent chaque année Angkor Wat et Angkor Thom, la cité-État qui appartient au complexe du temple et a été construite par le roi Jayavarman VII au XIIe siècle. Mais personne ne s'intéresse au Cambodge à part Angkor Wat et Angkor Thom. Le pays à la riche tradition culturelle khmère continue de perdre du terrain.

Non plus littéralement, vers les pays voisins, comme à tous les siècles après la chute de l'immense empire khmer en 1431, mais économiquement et culturellement. Il n'y a également pratiquement plus de produits qui mettent le Cambodge sur la carte internationale.

Il n'y a également pratiquement plus de produits qui mettent le Cambodge sur la carte internationale.

Le poivre de Kampot est l'exception qui confirme cette règle. Le poivre de la province de Kampot, considéré comme l'un des meilleurs poivres au monde, a notamment fait fureur dans des pays comme la France et le Vietnam.

Mais depuis 2014, un produit agricole a émergé qui auparavant ne poussait jamais au Cambodge, mais qui pourrait désormais redonner au pays un peu de son éclat international : le cacao.

Mais le Cambodge n'abandonne pas si facilement. Pour les agriculteurs du Royaume des Merveilles, le cacao n'est pas une course facile. Ils sont très curieux à propos de ce fruit merveilleux, mais ils sont aussi méfiants et parfois carrément craintifs.

Agroforesterie dans les Hautes Terres

Le cacao ne peut pas non plus pousser partout au Cambodge. Les basses terres, y compris les zones autour d'Angkor Wat, sont soit trop chaudes, soit trop humides en raison des fréquentes inondations pendant la saison des pluies.

Mais le nord-est vallonné, à peu près les provinces de Ratanakiri et Mondulkiri, a un climat parfait et avec son sol volcanique rouge forme un terreau littéralement magnifique pour le cacao. Il fait moins chaud que dans le reste du pays et il y a généralement plus de précipitations sans provoquer d'inondations prolongées.

Un autre avantage de cette zone la moins peuplée est l'abondance des terres agricoles disponibles. L'exploitation forestière illégale a détruit des parties importantes de la jungle d'origine. Le commerce chinois très lucratif des feuillus tropicaux a eu un effet désastreux sur cette jungle.

On ne trouve plus de prédateurs dangereux. Il n'y a que des groupes d'éléphants sauvages qui parcourent les forêts restantes. Mais l'inconvénient est maintenant la présence de vastes étendues de terres inutilisées et très fertiles dans cette zone.

Les agriculteurs qui ont commencé avec le cacao dans ces provinces, dirigés par la première société cacaoyère au Cambodge, Kamkav Farm, le font sous forme d'agroforesterie : planter des arbres d'ombrage comme le bananier, l'anacardier, le manguier, l'avocatier, le cocotier et le neem afin qu'une zone ombragée est créée sous laquelle le cacao peut pousser ; dans un rapport de 30 pour cent d'arbres d'ombrage et 70 pour cent de cacao. Cette multiculture crée un équilibre organique avec comme résultat une sorte de lutte naturelle contre les parasites.

Existe-t-il vraiment un marché pour le cacao ?

Mais pour l'agriculteur cambodgien moyen, c'est une façon incompréhensible de cultiver. Fréquemment, un agriculteur ignore les conseils de Kamkav Farm, promet de planter des arbres d'ombrage puis les abandonne complètement. Le soleil fait des ravages et au bout de deux mois les plants de cacao plantés sont à bout de souffle. C'est en partie la paresse de ces agriculteurs, en partie un manque d'éducation, de familiarité avec le phénomène de l'agroforesterie et en partie le résultat de siècles d'isolement de la population.

On estime que la moitié de la population de la province de Mondulkiri est encore analphabète. A Ratanakiri, la situation est légèrement meilleure. La seule langue parlée est le khmer, ou bunong, la langue tribale locale. Même le vietnamien est à peine parlé, bien que le pays voisin soit à moins de 50 kilomètres de la capitale provinciale Sen Monorom. L'introduction du cacao passe donc par essais et erreurs.

Les agriculteurs cambodgiens se méfient également : existe-t-il vraiment un marché pour le cacao ? Dans le passé, ils ont souvent été trompés avec de belles histoires sur les principaux acheteurs d'autres produits agricoles. Et ils connaissent à peine le produit chocolat. Que doit faire un acheteur avec ces fèves de cacao ? Que Kamkav Farm vende déjà son propre cacao au Japon et à Singapour semble convaincant, mais la question revient toujours : si nous avons enfin du cacao, ces acheteurs seront-ils toujours là ?

Eco-tourisme ?

Pourtant, il y a encore des avantages à tirer de la croissance du cacao au Cambodge : la population relativement jeune. L'âge moyen est de 25,6 ans. Et encore, 40% de la population travaille dans l'agriculture. C'est beaucoup moins par rapport à 1993, alors qu'environ 80% étaient encore actifs dans l'agriculture. L'agriculteur moyen du nord-est possède également une parcelle de terre agricole beaucoup plus grande que ses collègues du Vietnam et de la Thaïlande. En moyenne, un agriculteur possède au moins cinq hectares. Même les agriculteurs de la tribu locale Bunong possèdent au moins deux hectares. A titre de comparaison : au Vietnam, un agriculteur possède en moyenne 1,5 hectare.

Cependant, un agriculteur vietnamien a souvent beaucoup plus de succès que son homologue cambodgien. Il obtient beaucoup plus de rendement d'une zone plus petite. Mais cela a aussi à voir avec un autre phénomène qui a été épargné au nord-est du Cambodge en raison de la situation isolée : l'utilisation excessive d'engrais chimiques et de pesticides.

La méconnaissance relative de ces facteurs offre de grandes opportunités pour une approche organique de la croissance du cacao. C'est aussi l'un des moteurs importants de Kamkav Farm : faire des provinces de Mondulkiri et Ratanakiri la Mecque du cacao agroforestier biologique. Mais il se heurte à nouveau à l'opposition des agriculteurs déjà raisonnablement prospères. Le fait qu'à long terme cela puisse aussi être un stimulant pour l'écotourisme tombe également dans l'oreille d'un sourd.

Le gouvernement semble avoir de nouveau capté ce signal. Car le projet d'un petit aéroport dans le quartier d'Oraing, avec lequel les écotouristes pourront être amenés directement par avion, bat son plein. La société chinoise PowerChina International Group va de l'avant et prévoit de rendre opérationnel l'aéroport régional de 600 hectares d'ici 2023.

Conclusion

L'introduction du cacao dans le nord-est du Cambodge passe par essais et erreurs. Il offre de nombreuses opportunités. Surtout en cette période de changement climatique, la zone montagneuse du nord-est offre un bon environnement fertile pour le cacao.

Mais ce sont les agriculteurs eux-mêmes qui, soit se méfient de la situation, soit, faute d'éducation, prennent les mauvaises décisions et ignorent même les conseils des professionnels. Mais le premier groupe d'agriculteurs pourra récolter et vendre la première récolte de cacao à la fin de cette année. Ensuite, il deviendra également clair pour les autres que le cacao peut en effet être une activité rentable.

Écrit par Stefan Struik, fondateur de Ferme Kamkav au Cambodge.

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