SEMILLAS DE SOSTENIBILIDAD

Última actualización el 15 de noviembre de 2021 por Nick Baskett

Existe una necesidad masiva e insatisfecha en la mayoría de las regiones cafetaleras de nuevos cafetos. Pero poder encontrar, y mucho menos pagar, variedades tradicionales y mejoradas de alta calidad y conformes genéticamente, es la excepción y no la regla. 

Es sorprendente que esta restricción de sostenibilidad reciba tan poca atención. Tal vez sea porque vemos productores de todo el mundo, guardando semillas de sus preciados árboles y haciendo su propio trabajo de vivero. Existe la apariencia de que la necesidad está siendo satisfecha.

Tal vez sea porque el trabajo del sector de semillas es a menudo un área en la que las políticas gubernamentales y los subsidios juegan un papel tan importante, nuevamente, dando la impresión de que alguien, en algún lugar, está resolviendo esto. Sospecho que la complejidad inherente a los sectores de semillas es un factor contribuyente. Cualesquiera que sean las razones de esta falta de atención, no solo la industria privada tiene un papel, sino que las mejoras en el sector de las semillas de café serán lentas, o es posible que nunca sucedan, sin la atención, la promoción y las inversiones de la industria privada.

En este artículo, dividiré el sector de semillas en tres áreas funcionales y destacaré las oportunidades de inversión que deberían o podrían incluirse en las carteras de sostenibilidad del sector privado. Lo más importante es que me centraré en el aspecto más débil y posiblemente el más importante de estas tres partes funcionales: hacer que las plántulas de alta calidad estén disponibles para los productores de café mediante el desarrollo de viveros de "última milla". 

Lo más importante es que me centraré en el aspecto más débil y posiblemente el más importante de estas tres partes funcionales: hacer que las plántulas de alta calidad estén disponibles para los productores de café mediante el desarrollo de viveros de "última milla". 

La necesidad

Aquí hay un hecho poco conocido o rara vez discutido: la mayoría de los campos de café del mundo están plantados sin plantas. En 2018, Enveritas entrevistó a más de 20.000 agricultores y aplicó modelos estadísticos para comprender las características de productividad y tamaño de las fincas de los productores de café en 20 países. 

Al hacer esto, se calculó el tamaño promedio de la finca y el número promedio de árboles por hectárea. El déficit revelado fue impresionante: se plantaron 1000 árboles por hectárea cuando se pudieron plantar más de 3000.1  En muchas regiones es peor. Este déficit representa una limitación profunda para la sostenibilidad económica de los productores y para el desarrollo económico de las regiones cafeteras de todo el mundo.

Los productores aprenden todo tipo de "buenas prácticas agrícolas" (BPA) y técnicas de posprocesamiento que aumentan la calidad y el valor de su café, pero si una finca solo tiene la mitad de la densidad de siembra óptima, el impacto de las iniciativas de sostenibilidad: las BPA, los lechos de secado elevados y cubiertos, la formación de clasificación de calidad, la educación financiera, tendrán un beneficio financiero limitado. El beneficio financiero limitado para los productores significa bajas tasas de adopción de prácticas mejoradas.

Foto cortesía de World Coffee Research

La edad y el estado de los árboles también son un gran problema. Los árboles viejos y descuidados tienden a tener bajos rendimientos. Piense en todos los capilares (xilema) de un árbol que extraen agua y nutrientes a través del tronco. Con el tiempo, estas pequeñas tuberías se dañan, reduciendo la capacidad de crecimiento de la planta. El “desbroce”, que es una estrategia de renovación para árboles viejos y de baja producción, consiste en cortar la planta cerca de su base, lo que permite que vuelva a crecer después de uno o dos años. Esto es excelente para la revitalización, pero no agrega árboles y no permite que un productor aproveche una variedad mejorada que puede producir mucho mejor para ella.

El acceso a variedades tolerantes a la roya con calidad de taza y tolerancia a la sombra incorporadas en su genética es fundamental para la sostenibilidad del café.

Evento de equidad de género

¿Por qué no hay una demanda más fuerte de los productores?

Sin embargo, existen razones por las que los caficultores no se apresuran a plantar más. La densificación no es una panacea. Después de la disponibilidad, otra limitación para la densificación y renovación es que las nuevas plántulas son una inversión costosa y arriesgada. Cualquier combinación de altos costos por planta, baja calidad, bajas tasas de supervivencia, genética desconocida, significa posibles pérdidas continuas que pueden afectar a un agricultor durante años.

Y debido a que un árbol no produce una cosecha en el año uno y, a veces, dependiendo de la variedad, no en el año dos, o mucho en el año tres, el retorno de la inversión se aplaza. Es necesario ser optimista sobre los precios del café y la propia vida útil antes de realizar tal inversión. Como sabemos, la edad promedio de los productores de café en los países no africanos suele ser alta.

Y la densificación no es necesariamente el movimiento correcto para un productor que no puede pagar o tiene acceso limitado, o poca experiencia con fertilizantes. Para muchos productores con tierras subutilizadas, a menudo el cultivo intercalado con frijoles o nueces molidas u otros cultivos puede ser un mejor uso del área subutilizada, en lugar de duplicar el café.

Y los productores no suelen impulsar la demanda de variedades mejoradas verificadas genéticamente. A menudo, no saben mucho sobre variedades. No es culpa suya. Si solo tiene unas pocas variedades conocidas en su área, esas son las que conoce. Si las semillas provienen de un agricultor confiable en el área, eso puede ser tan bueno como parece. Si mi vecino está vendiendo plántulas por $0.10 cada una, o si puedo producir mis propias plantas a partir de mis propias semillas… ¿por qué gastaría 2, 3 veces más?

Foto cortesía de World Coffee Research

Sin embargo, sin acceso a plántulas de alta calidad y variedades mejoradas, los productores seguirán siendo en gran medida frágiles, no preparados para los patrones climáticos cambiantes y los eventos climáticos cada vez más severos. Lucharán para satisfacer la demanda de calidad del mercado, lucharán para combatir plagas y enfermedades, y muchos lucharán para mantener algo cercano a un ingreso vital verificado. Los compromisos de "cero neto" que escuchamos de los tostadores y de los proveedores ecológicos, junto con el creciente interés en la agricultura "regenerativa", impulsarán el interés y las inversiones en agroforestería. Pero la agrosilvicultura no se limita a plantar árboles de sombra en una finca de café a pleno sol existente. La elección de la variedad de café en estos sistemas a menudo puede marcar la diferencia entre el éxito y el fracaso. 

¿Qué es un “sector de semillas” y qué inversiones puede realizar la industria privada para apoyarlo?

Este es un problema que la industria del café puede impactar, tanto colectivamente en iniciativas de múltiples partes interesadas como empresas individuales que invierten directamente en sus propias cadenas de suministro. ¿Pero cómo? ¿Qué necesitamos saber antes de dar el siguiente paso? ¿Cómo y dónde puede la industria invertir su dinero en sostenibilidad para mejorar el acceso a árboles de alta calidad?

Un sector de semillas se refiere a la red de organizaciones y empresas que apoyan las actividades pre-agrícolas como la investigación agronómica, el desarrollo de variedades y la producción / distribución de material vegetal y asistencia técnica a los productores. Este es el comienzo de las cadenas de valor agrícolas. Comparativamente hablando, el sector de semillas que apoya a los productores de café es muy, muy débil. Su coordinación estratégica y con fondos insuficientes entre los muchos actores es más la excepción que la regla. 

Un sector de semillas contiene las empresas, organizaciones sin fines de lucro, universidades y ministerios gubernamentales asociados con la preservación de la diversidad genética, la realización de investigaciones (agronómicas, plagas y enfermedades, impacto climático, etc.), el mejoramiento y el desarrollo de variedades, la distribución de plantas y la difusión de asistencia técnica. Camine por la sección de frutas y verduras de cualquier tienda de comestibles y todo lo que ve está respaldado por varios sectores de semillas. Zanahorias, frijoles, coliflor, patatas, cebollas, tomates, manzanas, peras, frutos del bosque, todo ello apoyado por sectores semilleros. El café tiene mucho que aprender de estos otros cultivos.

Las partes funcionales del sector de semillas de café se pueden aclarar mediante los objetivos de cada parte:

  1. preservación genética de variedades silvestres y cultivadas;
  2. el uso de ese material genético para generar nuevas variedades, así como la investigación asociada que contribuya a la rentabilidad de los agricultores y la mitigación de riesgos;
  3. la difusión tanto del material vegetal como de la asistencia técnica necesaria a los productores.

En términos generales, el camino hacia la riqueza no se encuentra preservando el material genético o realizando investigaciones, o proporcionando a los agricultores rudos de todo el mundo el material vegetal y el apoyo técnico agronómico que necesitan. Sin ganancias para motivar las inversiones privadas, los gobiernos, en asociación con sus universidades, subvencionan fuertemente los sectores de semillas en todo el mundo. 

Por ejemplo, en los Estados Unidos, en 1862 se promulgó una legislación que proporcionaba las primeras “concesiones de tierras” a las universidades que apoyarían a los agricultores con apoyo técnico y desarrollo de variedades. Había 57 en total, y esta necesidad de investigación y desarrollo agronómico y capacitación de agricultores impulsó el sistema de educación postsecundaria de los Estados Unidos. Desde entonces, la legislación se ha expandido cuatro veces, proporcionando dinero para investigación y desarrollo a más colegios y universidades, y la “Ley de Equidad en la Concesión de Tierras Educativas de 1994” amplió el apoyo a otras 36 instituciones indígenas. Algo parecido a este sistema se puede encontrar en muchos países desarrollados.

Sin embargo, en los países en desarrollo, donde se cultivan café y cacao, los subsidios al sector de las semillas suelen ser inadecuados, inestables o inexistentes. World Coffee Research, una iniciativa de múltiples partes interesadas en el café, dio un paso importante en este espacio y ahora recibe aproximadamente la mitad de sus ingresos de los miembros privados de la cadena de suministro de café. Pero incluso su presupuesto ($3-4$ millones / año) es de aproximadamente 20% de lo que necesitan para lograr su misión y objetivos.

El proyecto Breedcafs de la Unión Europea, dirigido por el Centro Francés de Investigaciones Agronómicas Tropicales (CIRAD), es otro ejemplo de desarrollo del sector de las semillas. El CIRAD está desarrollando y probando nuevas variedades de café, incluidos los “híbridos F1”, investigando su desempeño para la agrosilvicultura, entre otros objetivos. Colombia, Brasil, Vietnam y, más recientemente, México, han resistido esfuerzos que sirven estrechamente a los intereses de sus respectivos productores, generalmente financiados por un impuesto a la exportación pagado por los productores. Pero estos esfuerzos son pequeños en comparación con la necesidad global insatisfecha. Ningún país ha resuelto esto.

¿Qué es la preservación genética y cuáles son las inversiones en sostenibilidad disponibles para la industria privada allí? 

Hay dos colecciones de café en el planeta que están bien documentadas y actualmente “disponibles” para obtentores e investigadores. (“Disponible” y “accesible” en este caso son dos cosas diferentes, pero ese número merece su propio artículo). Uno de los depositarios más conocidos se puede encontrar en el Centro Agronómico Tropical de Investigación y Educación y Educación en Costa Rica (CATIE ). Esta colección tiene aproximadamente 1,900 accesiones de Etiopía, Yemen, Kenia, Tanzania, Colombia, Brasil y México, y contiene más de 9,000 plantas de café en 8 hectáreas y en la Finca Cabiria del CATIE.

Foto cortesía de World Coffee Research

La otra colección abierta de cafetos silvestres y cultivados se puede encontrar en el Centro Nacional de Investigación Agronómica (CNRA) de Costa de Marfil. Mantiene 7.830 accesiones que representan 317 poblaciones. Estos provienen de Guinea, Camerún, Kenia, Etiopía, República Centroafricana, Congo, Madagascar y Costa de Marfil, y se plantan en un área de 8 ha en la localidad de Divo (región de Lôh Djiboua). La CNRA también mantiene una colección de cacao de más de 1600 accesiones y muchas otras colecciones.

(Es importante tener en cuenta que las semillas de café pierden su viabilidad con bastante rapidez. Almacenar semillas en cámaras frigoríficas, como se puede hacer con algunas semillas, no es una opción para el café. Es necesario mantener una planta viva para preservar su genética. La criopreservación es en estudio, pero, hasta el momento, no es viable).

Aunque todas las industrias mundiales del café y el cacao dependen de estas organizaciones y sus colecciones, ambas están en problemas. En 2016, World Coffee Research y Global Crop Diversity Trust encabezaron el desarrollo de la Estrategia mundial de conservación de los recursos genéticos del café, proporcionando una hoja de ruta para la preservación de especies y variedades de café silvestre. Su plan requiere una dotación de $25 millones para apoyar los germoplasmas de café en todo el mundo, y el primer dinero recaudado se utilizará para asegurar de inmediato las colecciones actuales. 

Hasta la fecha, se ha avanzado poco en este objetivo. Se han recaudado menos de $100,000, aunque se han tomado un par de medidas positivas. Por ejemplo, se ha desarrollado un plan para proteger mejor la colección de CATIE y la colección de CNRA se ha capturado en una base de datos con capacidad de búsqueda (Genesys). Sin embargo, hasta la fecha, estas y varias otras colecciones siguen siendo frágiles y será necesaria la cooperación precompetitiva entre las partes interesadas de la industria para cambiar esto. También se necesitarán grandes obsequios de 7 cifras de ese pequeño grupo de personas y empresarios que han asegurado sus fortunas en el café con estas plantas. (Para obtener más información sobre cómo apoyar este esfuerzo, comuníquese con: Luis Salazar luis.salazar@croptrust.org; Lo estoy mirando, Sr. Boersma. 😉)

¿Cuál es la importancia del mejoramiento y la investigación, y qué inversiones en sostenibilidad están disponibles allí?

La importancia aquí es difícil de exagerar. Si un criador de café fuera un pintor, las variedades serían los colores de su paleta. Donde vivo en el valle de Willamette en Oregón, las avellanas (avellanas) estaban siendo destruidas por un hongo llamado Easter Filbert Blight. Los criadores de la Universidad Estatal de Oregón han lanzado 8 variedades diferentes con nombres como 'Yamhill', 'Jefferson', 'Dorris', 'Wepster', 'McDonald' y 'PollyO', todas las cuales fueron criadas para resistir la plaga y cumplir otras características del "mercado de granos blanqueados". Este trabajo evitó el eventual colapso de esta industria en Oregon. Hoy en día, los productores y procesadores de avellanas de Oregón están de nuevo en una curva de crecimiento. Es enorme, un valor procesado de más de $160 millones cada año para nuestro pequeño valle.

Sin embargo, en el café, donde el valor procesado es superior a $25 mil millones, y el valor de venta al público es superior a $400 mil millones, cada año hay menos variedades que son “resistentes” a los hongos.

Aún está por verse si WCR podrá coordinar y desarrollar programas de mejoramiento global con sus niveles de financiación actuales. WCR no está prosperando. Necesitan tu ayuda. Este año anunciaron que habían abandonado su iniciativa de investigación más grande y ambiciosa llamada, El Programa Mundial de Monitoreo del Café.   También han detenido todas las investigaciones sobre Hemileia vastatrix, la roya.

Lo que ellos están hacer es apoyar el café a algunos mejoradores de café con herramientas para hacer este trabajo de manera más efectiva. Por ejemplo, tienen en marcha la única prueba internacional de variedades en múltiples ubicaciones del mundo. El objetivo de esta prueba es averiguar qué variedades crecen mejor y dónde. También están desarrollando un concepto de “centros de mejoramiento” regionales, donde se puede aprovechar el acceso a variedades silvestres para resolver problemas con las variedades existentes o para crear nuevas variedades, de la misma manera que lo hizo la Universidad Estatal de Oregón con las avellanas. Esta es una jugada de sostenibilidad vital a largo plazo, que se amortizará muchos años en el futuro. (Para obtener más información sobre el apoyo a WCR, comuníquese con Hanna Neuschwander hanna@worldcoffeeresearch.org)

Foto cortesía de World Coffee Research

[Esto acaba de llegar: un nuevo cuatro años, $6 millones conceder, emitida por la Iniciativa de Investigación de Cultivos Especializados (SCRI) del Instituto Nacional de Alimentos y Agricultura (NIFA) del Departamento de Agricultura de los EE. UU. (USDA), apoyará a un consorcio liderado por el Synergistic Hawaii Agriculture Council (SHAC). La subvención apoyará la investigación coordinada para abordar la amenaza de la roya del café para los productores de café en Hawai y Puerto Rico, pero su impacto puede extenderse mucho más allá de los productores estadounidenses para ayudar a la comunidad mundial del café a combatir la roya.]

¿Por qué las inversiones en mejoramiento e investigación están tomando una porción tan pequeña del pastel de sostenibilidad? El largo tiempo de espera antes de que se produzca el impacto es sin duda una de las razones. Pero una vez que se ha desarrollado una nueva variedad, y se han desarrollado varias muy buenas en la última década, la pregunta sigue siendo, ¿cómo se pueden mejorar estas variedades para los productores que las necesitan? Las inversiones en mejoramiento e investigación no tendrán impacto a menos que exista una manera de llevar esas variedades mejoradas a los productores. Se llama el problema de la “última milla”.

¿Qué inversiones en sostenibilidad se pueden realizar que apoyen la producción y distribución de plantas?

Lo que sabemos hoy incluso sobre los viveros de café más profesionales en origen es que la mayoría tiene problemas graves. 

Mientras hablaba con Emelia Umaña, gerente del programa de desarrollo de viveros en WCR, mencionó algo anecdótico.

He hablado con productores que comprarían 20% más plantas de las que necesitan en viveros profesionales porque saben que de estas muchas morirán.

Emelia Umaña, directora del programa de desarrollo de viveros en WCR

 Los agricultores son el mercado final del material vegetal y este es un ejemplo que muestra que sus expectativas son bajas. Aceptan esta tasa de pérdida.

Los agricultores me dicen: 'Las plantas bebé mueren'. Y les digo que no tenían que hacerlo. Hay una forma mejor.

Emelia Umaña, directora del programa de desarrollo de viveros en WCR

Las prácticas de los viveros, incluso en los viveros profesionales, pueden mejorarse mediante la asistencia técnica, reduciendo los riesgos y costos para los productores.

Antes de que un vivero desarrolle una plántula, necesita semilla. Los “lotes de semillas” son los cafetos que se cultivan para producir semillas en lugar de café verde para tostar. Me sorprendió saber que muchos viveros no suelen tener sus propios lotes de semillas. Es común que un vivero compre semillas de un productor local de renombre que tiene plantas que "se ven bien". Este tipo de productor podría vender 30% de su cosecha a un vivero local u otros productores con viveros, y el resto se dirigirá a un tostador.

Son solo productores de café habituales que tienen la reputación de tener un buen café. Venden parte de su cosecha como semilla…. Uno de sus vecinos se acerca y dice: 'Bueno, he visto que tienes una buena plantación. Las plantas se ven bonitas. Sé cuánto café está sacando de su finca, porque lo veo todos los días, así que eso lo hace seguro para mí '. Y eso es. Así es como muchos productores seleccionan su variedad.

Emelia Umaña, directora del programa de desarrollo de viveros en WCR

Administrar un lote de semillas para que no se produzcan polinizaciones cruzadas y otras confusiones es un conjunto de habilidades completamente diferente a las buenas prácticas agrícolas que se encuentran típicamente entre los productores. La iniciativa Maximizing Opportunities in Coffee and Cacao in the Americas (MOCCA), financiada por el Departamento de Agricultura de Estados Unidos e implementada por un consorcio liderado por TechnoServe, incluye una estrategia de desarrollo de viveros. La estrategia está diseñada para mejorar la calidad de las plantas de viveros profesionales en Guatemala, El Salvador, Honduras, Nicaragua y Perú. En 2020, el WCR examinó 63 fuentes de semillas. 

En su reciente actualización Think & Drink, revelaron que solo 28.6% de estos lotes contenían variedades que se ajustaban al tipo. En 2019, WCR evaluó lotes de semillas en Filipinas y México, especialmente en lotes de bajos recursos. En este caso, sólo el 10% de los lotes contenían variedades que se ajustaban al tipo. Otra investigación que se centró solo en las variedades Gesha y Marsellesa (una variedad ECOM nueva) mostró conformidad en 39% y 91% respectivamente.2  Cualquiera que sea el número real, está claro que los lotes de semillas son un desastre de confusión y contaminación en todas partes. Recuerde, estos son lotes de semillas cuyos propietarios creen que contienen esta o aquella variedad específica. Pero ellos no.

Está claro que los lotes de semillas son un desastre de confusión y contaminación en todas partes. Recuerde, estos son lotes de semillas cuyos propietarios creen que contienen esta o aquella variedad específica. Pero ellos no.

Ahora, imagine el riesgo financiero y la limitación del mercado que habría para un productor de papas en Idaho que no podía estar seguro de que su variedad plantada, digamos Russet Burbank, cumpliría con las especificaciones de papas fritas de su cliente (McDonald's). Tal riesgo que nunca tendrá que correr. Tal riesgo está fuera del ámbito de lo posible para ella. Sin embargo, es un negocio normal para los productores y compradores de café.

¿Qué importancia tiene saber que las variedades son fieles al tipo para los tostadores? 

Cuando hablamos de los orígenes del abastecimiento, hablamos de geografía, como países y regiones dentro de los países. Olvidamos que a menudo variedades específicas forman parte de la composición de estas regiones. No son solo los tostadores los que comercializan el café por variedad, como en Gesha o como Yemenia. La especificación de la región, hasta cierto punto, es la especificación de la variedad. La región y el desarrollo de productos son casi lo mismo para los tostadores. Por extensión, la variedad y el desarrollo de productos son lo mismo. Y el desarrollo de productos, como sabemos, es el elemento vital de las ventas minoristas. Las diferencias regionales en el terruño y las tradiciones de posprocesamiento también juegan un papel importante en la diferenciación de los perfiles de sabor, pero la variedad puede superar ambas variables cuando se trata del perfil de taza.

Pero para los agricultores, las variedades que son fieles al tipo son aún más importantes. Cuando se supone que una planta de café tiene tolerancia a la roya de la hoja, pero no la tiene, es una pérdida catastrófica. (Recuerde, se necesitan dos o tres años antes de que la planta tenga la edad suficiente para producir, antes de que un agricultor sepa lo que ha sucedido). Si un productor tiene un mercado establecido para el verdadero tipo de bourbon, pero agrega plantas que han sido accidentalmente cruzado con un Catimor o Sarchimor con un perfil de taza inferior a un gran, la calidad y la consistencia pueden verse disminuidas. A medida que esas plantas se extienden por una región, las pérdidas aumentan. Y esos riesgos no dicen nada sobre los costos de oportunidad generalizados asociados con las selecciones de variedades subóptimas que tienen sobre la rentabilidad y los ingresos para vivir.

WCR creó tres nuevos manuales sobre las mejores prácticas en viveros, en parte con el apoyo de contribuciones de Lavazza Group y Keurig Dr Pepper. Estos manuales cubren la administración de lotes de semillas, la producción de plantas y orientación sobre el fin comercial de administrar un vivero. Toda esta escritura manual y prueba de lotes de semillas es un gran comienzo. Cuando hay un vivero grande y profesional, que proporciona variedades verificadas genéticamente con sustrato apropiado y cultivadas en las condiciones adecuadas, los riesgos para los agricultores se reducen significativamente y el retorno de la inversión aumenta tanto para los tostadores como para los agricultores.

Foto cortesía de World Coffee Research

Cuando se trata de grandes viveros de café y cacao, ECOM se destaca. ECOM y su división de SMS se asociaron con CIRAD hace más de 20 años para desarrollar varias variedades nuevas y profundamente vigorosas. Este trabajo dio lugar al nacimiento de Agritech, ubicado en Nicaragua. Argitech es uno de los laboratorios más grandes del mundo capaz de reproducir más de 1 millón de embriones híbridos F1 al año. (Como la mayoría de los cultivos de frutas perennes en el mundo, los híbridos F1 deben reproducirse clonalmente). SMS también administra una gran red de viveros comerciales para llevar estas variedades mejoradas a sus productores. 

Pero aquí es donde aparece la otra gran limitación: tener acceso a un vivero de café profesional en las tierras cafeteras es la excepción y no la regla. E incluso cuando hay una guardería profesional, una limitación adicional es el transporte. El transporte de plántulas es costoso y arriesgado, dadas las malas carreteras y el calor tropical que pueden estresar a las plantas más allá del punto de retorno, agregando miles de dólares al costo de las plantas.

Las partes funcionales del desarrollo de un vivero son:

  • Lotes de semillas
  • Sembrar plántulas
  • Crianza de plántulas
  • Vender / regalar plántulas a los agricultores

Supongamos por un momento que se ha descubierto que los lotes de semillas en cuestión se ajustan genéticamente al tipo. Cuando este es el caso, cuanto antes se entregue el material de siembra al agricultor, mejor. En otras palabras, las semillas sobreviven al viaje mejor que las plántulas y las plántulas. Pero proporcionar semillas a los agricultores significa que los agricultores deben trabajar más y necesitan más habilidades para convertir las plántulas en plántulas, cultivar plántulas en árboles endurecidos y listos para ser plantados. Muchas cosas pueden salir mal y salen mal cuando este es el caso: raíces malformadas que obstaculizan la producción de una planta durante su vida, la propagación de plagas y enfermedades del suelo y altas tasas de mortalidad, por nombrar algunas.

El vivero de la "última milla"

El problema que queda por resolver es la cuestión de "la última milla". ¿Cómo hacemos que las variedades mejoradas y verificadas lleguen a manos de los productores? ¿Se puede aprovechar el trabajo que realizan los viveros profesionales para mejorar la calidad de sus plantas para beneficiar más que solo a los productores más profesionales? 

Primero, debe tenerse en cuenta que en cada origen, a veces en cada región dentro de los orígenes, puede haber un conjunto diferente de circunstancias que impactan la distribución del material vegetal. Como se señaló al comienzo de este artículo, los sectores de semillas son un conjunto de actores que a menudo incluye a gobiernos e institutos nacionales del café, universidades e industria privada. 

Emelia Umaña dijo: “Varía mucho. Los sectores de semillas de café en los diferentes países son todos muy diferentes. En Nicaragua tienes dos grandes viveros que controlan el mercado. Y eso es. No hay nada mas. Luego tienes otros países que pueden estar al otro lado de la frontera, como en Honduras, donde no hay grandes viveros. A menudo, los productores no confían realmente en los viveros, por lo que prefieren cultivar las plántulas ellos mismos ”.

En un vivero de bricolaje en una granja o en una cooperativa, a menudo los productores hacen algo llamado "selección" para iniciar sus viveros y producir las plantas que necesitan. Pueden tener algunos árboles que parecen funcionar mejor que el resto. Ellos cosechan las semillas de estas preciadas plantas para sus viveros y, a veces, incluso cultivan un lote separado lleno de la progenie de sus plantas favoritas, solo con el propósito de sembrar. A veces, estas plantas han evitado infectarse por el óxido y se puede pensar que son resistentes. A veces, se sabe que estas plantas producen una buena taza o tienen otras características que han inspirado confianza. Es lo que han hecho los agricultores desde que hubo agricultores. A veces, los ministerios gubernamentales están proporcionando semillas, variedades aprobadas, que apoyan estos esfuerzos, a veces la industria privada juega un papel.

Este sistema no funciona. Incluso los lotes de semillas del gobierno, una vez que se realizan las pruebas genéticas, a menudo resultan ser un desastre.

Las variedades no solo no son fieles al tipo, sino que las plantas también pueden verse comprometidas por raíces mal formadas, suelo contaminado o cualquier otra cantidad de cosas que pueden salir mal, lo que lleva a una baja capacidad de supervivencia, baja producción y rendimiento. Las plantas débiles son más susceptibles a todo tipo de amenazas: sequía, plagas, enfermedades….

Sin embargo, si estos viveros de “hágalo usted mismo” (bricolaje) recibieron las herramientas para mejorar sus prácticas, junto con la asistencia técnica para hacer frente a la propagación clonal en algunos casos con técnicas como el “micro-corte”, una técnica de propagación que no Si se requiere un laboratorio capaz de realizar la embriogénesis, un enfoque de abajo hacia arriba para desarrollar el sector de las semillas podría tener un impacto significativo, proporcionando el material vegetal necesario para lograr una intensificación sostenible con variedades mejoradas para los productores en el futuro. 

Los agricultores no solo podrían aumentar la cantidad de plantas por hectárea, sino que también podrían reemplazar los árboles viejos con una variedad capaz de producir 100% más cerezas por árbol que los árboles viejos y cansados. O bien, se puede establecer un plan de renovación para reemplazar los árboles viejos con algo que pueda ofrecer calidad en taza, al tiempo que brinda la mejor protección genética posible contra la oxidación. O las variedades particularmente adecuadas para la agrosilvicultura podrían reemplazar las variedades más adecuadas para el pleno sol. Los agricultores que pueden seleccionar la variedad en función de la demanda del mercado y en función de su terruño y estilo de cultivo reducirán los riesgos y aumentarán la resiliencia climática.

Centrar la atención en la red dispersa existente de viveros de bricolaje será una estrategia importante para el desarrollo del sector de semillas en el café. Aunque el apoyo a los grandes viveros profesionales es vital, y el apoyo a los grandes viveros es un primer paso necesario, los grandes viveros pronto no podrán satisfacer las necesidades de los productores globales. La fortaleza de la red dispersa de viveros de bricolaje es que está dispersa, ubicada cerca de los productores a los que sirven, en la que confían los productores a los que sirven.

La asociación y las relaciones comerciales entre los grandes viveros profesionales y los viveros cooperativos y privados más pequeños será una estrategia clave que dará como resultado el acceso a más y mejor material vegetal para los productores de café. Y las ventas adicionales para los viveros grandes ayudarán a proporcionar un incentivo de mercado para limpiar sus lotes de semillas y cultivar variedades mejoradas que se adapten mejor a los climas que se esperan dentro de 15 a 20 años. Estos pequeños viveros también podrían contar con una variedad de árboles de sombra, para apoyar la transición hacia sistemas agroforestales regenerativos.

Actualmente estoy trabajando con el Dr. Montagnon de RD2 Vision y un pequeño equipo de agrónomos para desarrollar esta estrategia de “última milla”. Pronto lo estaremos ofreciendo a tostadores y proveedores que quieran trabajar juntos para resolver este problema en sus propias cadenas de suministro. Estos pilotos iniciales se ejecutarán en orígenes que presenten el menor número de barreras y la mayor posibilidad de éxito.. Es posible conseguir grandes árboles, conseguir los árboles adecuados, en los campos de productores más allá del alcance de los grandes viveros profesionales. También es imperativo.

Asegurar los costos iniciales para establecer un sistema de lotes de semillas verificados, en combinación con la asistencia técnica necesaria para producir plántulas y clones, es el primer paso para poner en marcha un programa de vivero a pequeña escala y económicamente sostenible. Los tostadores son clave. El mercado debe exigir y ayudar a pagar la verificación de variedades, no solo para sus apreciadas mezclas, sino también para garantizar la viabilidad y resistencia de los productores en sus cadenas de suministro. Aunque los productores pueden tardar en probar una nueva variedad, el incentivo del mercado ha demostrado ser transformador una y otra vez.

Las carteras de sostenibilidad empresarial sin desarrollo de viveros carecen de una herramienta vital. Les falta la base que sustenta los sistemas agrícolas de los que dependen. Pero aún no se ha modelado la coordinación y la conexión de mercado entre los viveros pequeños y grandes que potencia el trabajo que se está realizando actualmente. La capacitación técnica para el desarrollo de pequeños viveros, más el acceso a variedades mejoradas, es una combinación ganadora.

Y si le preocupa el problema de los "jóvenes en el café", nada trae más esperanza y entusiasmo a los jóvenes empresarios productores de café que las variedades que pueden reducir el riesgo y aumentar los ingresos. Nuestro equipo de desarrollo también utilizará la nueva herramienta de Partnership for Gender Equity, la “Índice de equidad de género, ”Para informar el desarrollo y la implementación del proyecto.

Aunque los viveros más pequeños no producirán pronto la calidad de material vegetal que pueden producir los más grandes y altamente profesionalizados, el nivel de mejora posible en el vivero pequeño sigue siendo transformador. 

Los tostadores de café con mentalidad sostenible describen sus cadenas de suministro con frases como "Del grano a la taza ..." Pero antes de que haya un frijol, hay un árbol, y antes de que haya un árbol, hay toda una red interconectada de jugadores en segundo plano que sirven a los productores. Aumentar la capacidad y el profesionalismo de los viveros pequeños y dispersos es una de las primeras actividades a emprender en el camino crítico hacia la sostenibilidad del café y el cacao.


1. Si estos 1000 árboles tienen 3 tallos en lugar del 1 tallo recomendado, es posible tener 3000 tallos por Ha con solo 1000 árboles. Múltiples tallos pueden ayudar a algunos productores que no están plantados.

2. Pruvot et al 2020: https://academic.oup.com/jaoac/article/103/2/325/5809455

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