¿ES LA COMPRENSIÓN CULTURAL LA CLAVE DEL DULCE ÉXITO EN CHINA?

China y chocolate. Estas no son dos palabras que se asocian naturalmente entre sí. Al menos no todavía.

Las predicciones más descabelladas sobre el mercado chino del chocolate se han hecho en la última década. Así como el café desafió con éxito al bastión intocable del consumo de té en China, ¡el chocolate conquistaría los corazones de los chinos para siempre! O así nos dijeron.

Hace cinco años leí que el consumo promedio de chocolate per cápita de la población china era de 60 gramos por año y que crecería al menos 30% por año. Esto significaría que todos los consumidores chinos deberían consumir al menos 220 gramos de chocolate al año.

Sin embargo, según la Asociación de Fabricantes de Chocolate de China, los consumidores consumen 70 g de chocolate per cápita en este momento. Los chinos están empezando a apreciar el chocolate cada vez más, pero a un ritmo mucho más lento de lo que muchos nos hicieron creer anteriormente. ¿Por qué es esto? ¿Qué está frenando a los chinos?

PRECIO RÉCORD CACAO DE 1977

Pero antes de seguir explorando, preguntémonos si es realmente malo que los chinos aún no se hayan convertido en adictos al chocolate. La producción mundial de cacao está en constante crecimiento; principalmente gracias a una expansión insalubre y ciertamente no sostenible en Costa de Marfil; pero un consumo explosivo de chocolate en China sería peligroso para la actual relación precaria entre la oferta y la demanda de cacao.

Por mucho que les guste a los 'grandes' como Callebaut, Mars, Ferrero y Néstle, pueden considerarse afortunados de que el crecimiento del consumo en China sea lento. De lo contrario, perderían por completo el control del precio mundial del cacao y el precio récord de $4.66 en 1977 se habría hecho añicos durante mucho tiempo.

HAINAN

Pero si hay algo en lo que los chinos son buenos es en mirar más hacia el futuro. No quieren esperar a que la producción de cacao se quede atrás de la demanda, sino que prefieren tomar el asunto en sus propias manos. Este es uno de los impulsores del cultivo de cacao dentro de las fronteras de China. Y hay un área en particular sobre otras, que parece apropiada para esta iniciativa: una isla, Hainan.

La fuerza impulsora detrás de la iniciativa del cacao es la empresa de cacao Hainan Wanning Xinlong. La compañía comenzó en 2012 con la construcción de un centro de demostración y ahora apoya a un grupo de agricultores con un total de 1,000 acres (alrededor de 400 hectáreas). Esto debería traducirse en un mínimo de 800 toneladas métricas de cacao por año.

No es una cifra sorprendente en comparación con la producción africana o ecuatoriana, pero ya superaría la producción de países como Tailandia.

BESOS Y ORO

El mercado del chocolate en China todavía está dominado por marcas extranjeras. Dove (Mars) ha tomado un tercio del mercado; el lujo dorado de Ferrero Rocher tiene cerca de 20%, mientras que Néstle y Hershey's Kisses cuentan cada uno por casi 10%. Leconte es el único actor local que se ha asegurado una sólida posición en el mercado.

Los chinos suelen tener más confianza en la calidad de los productos extranjeros. Prefieren seguir buscando los Besos rojos de Hershey durante el Día de San Valentín y los obsequios dorados de Ferrero durante el Año Nuevo Lunar, y en su mayoría ignoran las opciones de chocolate locales.

No es de extrañar, si se tiene en cuenta que las normas internacionales exigen que el chocolate contenga al menos un 35% de manteca de cacao, mientras que China tiene normas más bajas del 20% y permite que aditivos como la maicena, el aceite vegetal y los sustitutos del cacao realcen el sabor. (ed: una serie de amenazas alimentarias, como la leche en polvo contaminada, también han cansado las opiniones de los consumidores).

Pero entonces, ¿por qué el crecimiento del consumo sigue siendo tan decepcionante? ¿Es quizás porque las marcas extranjeras dominantes todavía no son capaces de dominar la mentalidad del consumidor chino?

GODIVA

Godiva, el fabricante de bombones belga original, tenía un modesto número de 100 puntos de venta distribuidos en China en 2018. En 2019, triplicó su número de tiendas, y cada una se caracteriza por una apariencia lujosa que la hace parecer más un joyero que una chocolatería.

Godiva ha crecido entre un 100 y un 200 por ciento anual durante los últimos años, superando con creces a sus rivales. Especialmente durante el Año Nuevo Lunar, las ventas se disparan, y la más popular es la caja en la que adorna un colorido pez koi, una carpa que representa la suerte entre los chinos. Al agregar tal ilustración, Godiva logra golpear a los chinos directamente en su corazón cultural.

ARROZ PEGAJOSO DE CHOCOLATE

¿Pero no es cierto que las marcas locales entenderían la mentalidad del consumidor chino incluso mejor que las marcas extranjeras como Godiva? Sin embargo, la mayoría de las empresas chinas apenas se atrevieron a comercializar productos de chocolate originales basados en el gusto y la cultura chinos. Se basaron principalmente en productos de imitación y estafas. Los chocolates con leche de Mylikes, por ejemplo, se basan en los Maltesers de Mars.

Pero la marea está cambiando, especialmente en el frente del gusto, están comenzando a surgir iniciativas progresistas.

En una entrevista con Food navigator-Asia, George Zhang, director gerente de Callebaut China, afirma que el chocolate se usa cada vez más como ingrediente en alimentos locales, como bollos al vapor o arroz pegajoso con sabor a chocolate.

Él prevé una gran tendencia en esta simbiosis del chocolate con las delicias locales. Si las marcas chinas locales retoman esta tendencia, tendrán una oportunidad de oro para dominar el mercado. Y este podría ser el último avance en la aceptación promedio china del chocolate como un artículo de consumo diario.

Escrito por Stefan Struik, los fundadores de Granja Kamkav, la primera finca de cacao en el reino de Camboya. También tienen una cuenta muy activa de Instagram @kamkavfarm donde comparten mucha información sobre su finca y el cacao en general.

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